5 de febrero de 2023

Investigadora chilena crea dispositivo móvil para detectar suelos contaminados en faenas mineras

El equipo podrá monitorear variables ambientales en la industria de la minería, cuantificar la bioaccesibilidad de metales pesados y metaloides en los suelos y estimar el impacto que éstos tienen en la salud de las personas.

Es sabido que la actividad minera ha transformado la realidad física de muchos lugares, especialmente por la generación de residuos potencialmente tóxicos y peligrosos como lo son los metales pesados o los metaloides presentes en relaves. Éstos se dispersan y se mueven, dañando el medioambiente y afectando la salud de las personas, incluso de aquellas que viven en poblaciones aledañas.

Ésta fue una de las principales razones que llevaron a la investigadora María Carolina Parodi de la Universidad Tecnológica Metropolitana, a desarrollar un prototipo automatizado y portátil de monitoreo que cuantifica los metales y metaloides y modela las variables en línea y tiempo real de interés ambiental en terreno.

En términos más simple, Parodi indicó que el prototipo automatizado “se refiere a la fracción de una sustancia (metal o metaloide ) presente en el suelo o un relave que se libera en los jugos gastrointestinales humanos y, por lo tanto, queda disponible para su absorción, por ingesta accidental. Por este motivo, este parámetro es extremadamente útil para  cuantificar el riesgo real para la salud humana por exposición a estos contaminantes presentes en los suelos.”, cuenta Parodi. 

“Esta prueba de uso internacional, permite saber efectivamente cuánto del metal o metaloide,  va absorber el organismo humano en los fluidos gastrointestinales (saliva, jugo gástrico, bilis y duodenal), durante el proceso digestivo completo , por lo tanto, determina la concentración que el cuerpo va a absorber del metal pesado y metaloide, lo que corresponde a una fracción menor de lo que está disponible en el medioambiente, por eso este es un ensayo tan específico”, explica. 

El equipo modular simulador gastrointestinal podrá cuantificar en forma remota y tiempo real, la cantidad de metales presentes en una muestra de suelo contaminada, en especial, suelo de relave minero, que podrían estar bioaccesibles y ser riesgosos para la salud. 

El proyecto contó con un equipo multidisciplinario en el que participaron 17 investigadores y profesionales, y 36 estudiantes de pregrado entre memoristas y quienes realizaron prácticas profesionales y fue desarrollado gracias al financiamiento aportado por el Fondo de Fomento al Desarrollo Científico y Tecnológico (Fondef), de la Agencia Nacional de Investigación y Desarrollo (ANID) y de sus dos entidades asociadas , el Servicio Nacional de Geología y Minería (Sernageomin) y la Fundación Tecnológica para la Minería de la  Sociedad Nacional de Minería de Chile (Sonami).